Kenwa Mabuni nació el 14 de noviembre de 1889, en el seno de una familia que había estado al servicio del Rey de las Ryu-Kyu, teniendo como antecesor a un guerrero del siglo XV, célebre por su bravura, y cuyo nombre era Oshiro. De niño, Kenwa Mabuni poseía una salud frágil y buscó la manera de volverse más fuerte a imagen de sus antepasados. De este modo fue iniciado en Karate-Do, a la edad de diez años por un sirviente de la familia Mabuni de apellido Matayoshi. Por aquél entonces, el célebre Maestro Yasutsune «Anko» Itosu vivía en Shuri. A los trece años, Kenwa Mabuni fue presentado por uno de sus amigos al Maestro Itosu, convirtiéndose en su discípulo y permaneciéndole fiel hasta su muerte.     En el año 1902 estudia en el Instituto Departamental de Okinawa, donde el Karate no se enseñaba aún. En 1905, decide cambiar para ser admitido en la escuela marítima, terminando sus estudios tres años después. Contaba entonces con diecinueve años. Comienza a trabajar como profesor sustituto en la escuela primaria de Naha. Es durante esa época que establece amistad con Chojun Miyagi, quien le presentará a su Maestro, Kanryo Higaonna. Con la recomendación de Chojun Miyagi, pudo aprender directamente de la fuente del Naha-Te. Pero al cabo de dos años, tuvo que partir al servicio militar obligatorio de la época. A su licenciamiento en 1912, entra recomendado por Miyagi a la Escuela de la Policía de Okinawa. En 1914, con veinticinco años, se convierte en instructor de policía, permaneciendo en ese puesto por aproximadamente diez años. Durante ese periodo practicó Judo junto al desarrollo del Karate que había aprendido. Tuvo la oportunidad de encontrarse y aprender con diversos maestros del arte del combate. Esta razón hace que pueda rescatar numerosas katas de Karate-Do, aprendiendo también el arte del Bo-Jutsu (arte del Bo) de los maestros Aragaki y Soeshi, y el Sai-Jutsu del Maestro Shinpachi Tawada. En esa época aprender dichas técnicas marciales era realmente difícil, debido al hermetismo y esoterismo del arte. Cuando más tarde Kenwa Mabuni fundó el estilo Shito-Ryu, aportó un gran número de técnicas y Katas, lo que para sus practicantes actuales representan una gran ventaja y a la vez un tremendo esfuerzo de aprendizaje y práctica constante. Los Maestros Anko Itosu y Kanryo Higaonna murieron el mismo el mismo año, 1915. En ese entonces, Kenwa Mabuni tenía veintiséis años, siendo todavía muy joven para continuar solo en la vía del Karate. De acuerdo con Chojun Miyagi, que era mayor que él, deciden constituir un grupo de práctica e investigación del arte del combate de las Ryu-Kyu. Éste estaría formado por la mayor parte de karatecas más importantes de la época en Okinawa. Aparte de Miyagi y Mabuni, los principales fueron: Kentsu Yabu, Chomo Hanashiro, Chosin Chibana, Anbum Tokuda, Shinpan Shiroma, Chojo Oshiro, Seito Takumara, Shoko Ishikawa y Gichin Funakoshi. Esto ocurría en 1918, y dicho grupo no disponía de Dojo, teniendo serias dificultades para una colaboración práctica y eficaz. En ese mismo año, con motivo de la visita a Okinawa de las altezas imperiales del Japón, Kenwa Mabuni tuvo el honor de efectuar una exhibición en la Escuela Normal. Será en 1924, cuando Kenwa Mabuni construya un Dojo en el jardín de su casa. El nuevo grupo que trabajó con él eran dirigidos por los Maestros: Chojun Miyagi, Juhatsu Kyoda, Chibana y Go Kenki. Este último Maestro, era un comerciante de Té de origen chino, experto en Boxeo de la Grulla Blanca (Hakutsuru Ken) que tendría bastante influencia en Mabuni. En 1929 se instala en Osaka con su familia, tenía por aquél entonces cuarenta años. Entonces llamaba a su escuela Mabuni-Ryu, más tarde la llamó Hanko-Ryu, que tiene el mismo significado del Goju-Ryu de Miyagi, es decir «dureza y suavidad». Pero Miyagi era el heredero de Kanryo Higaonna, mientras que Mabuni había estudiado principalmente con Itosu portando su legado, por ello en 1938, en su primer libro Karate-Do Nyumon (Iniciación al Karate-Do), llamó a su estilo SHITO-RYU, utilizando los nombres de sus Maestros. En japonés, un mismo ideograma puede escribirse de distintas maneras: ITO (Primer ideograma de Itosu) puede pronunciarse también como SHI. HIGA (Primer ideograma de Higaonna) puede pronunciarse también como TO. De esta manera se forma el apelativo SHITO en honor a los nombres de sus dos maestros. En 1939, Kenwa Mabuni inscribió su escuela bajo el nombre de SHITO-RYU en el Butokukai, presentándose al examen de Maestro de Budo. Obtuvo el título de Renshi, Maestro de tercera categoría en Budo. A la vez Gichin Funakoshi obtuvo el mismo título. Durante su vida en las islas centrales de Japón, entabló contacto con Yasuhiro Konishi (Shindo Jinen Ryu, Ryobu-Kai), un gran experto en Kendo y Jiu-Jutsu, junto con el que experimentó con las protecciones de Kendo para el combate. La influencia del Budo Japonés le fue aportada por el Maestro Seiko Fujita, décimo cuarto heredero de Koga-Ryu Ninjutsu. Kenwa Mabuni fallece el 23 de Mayo de 1952 a la edad de 63 años. Entre sus principales discípulos se pueden nombrar a Kanei Uechi (Shito-Ryu Kenpo), único alumno que proseguía con su estilo en Okinawa, Chojiro Tani (Shukokai Tani-Ha Shito-Ryu); Manzo Iwata; Muneomi Sawayama; Ryusho Sakagami (Itosu-Kai); Shogo Kuniba (Motobu-Ha Shito-Ryu Seishinkai) y sus dos hijos; Kenei y Kenzo Mabuni. La siguiente es una traducción de una cita del Maestro Kenwa Mabuni con respecto al entrenamiento con dedicación: «Olvídense de las cosas del mundo. Cuando se lucha por llegar a la isla de las artes marciales, el remar es una alegría.»

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